No a los Combustibles Fósiles

Cadena de Suministro de Arena para Fracking

Mina de arena para fracking en Wisconsin
FRACTRACKER

El fracturamiento de gas y petróleo requiere que se penetre con gran fuerza las capas de rocas en el subsuelo, usualmente empleando una ronda de explosivos seguido de la inyección a alta presión de un coctel tóxico de agua, químicos y granos de arena suspendidos. Cantidades masivas de hasta 25,000 toneladas por pozo de esta arena para fracturamiento obligan a que se abran las fisuras en las rocas que han sido impactadas y presurizadas.

Hasta el 2018, las minas del oeste medio de los E.E.U.U. dominaron plenamente el suministro de arena para fracturamiento. Desde mediados del 2017, quizás dos docenas de minas se inauguraron en la región de la Cuenca Permian, en medio del caos incremental de una industria de petróleo esquistoso en deuda para reducir costos con una arena inferior pero más económica. Estas minas pueden suministrar dos tercios de las arenas para fracturamiento americanas para finales del 20191.

Minas de arena de fracturamiento de los E.E.U.U.

RBN Energy

Minas de arena de fracturamiento en Permian

RBN Energy

Además de permitir la extracción de combustible fósil contaminante al suministrar este insumo crucial, las minas de arena destruyen, contaminan el agua y consumen vorazmente mucha energía por sí mismas. Los pasos a seguir son2:

  • Asesinar y limpiar árboles, arbustos y toda vegetación
  • Desechar el mantillo, asesinar las comunidades microbianas de la que depende la fertilidad
  • Quitar las capas no deseadas de rocas.
  • Detonar, escavar y triturar la piedra arenisca
  • Transportar en camión o cinta de transportación a un sitio o planta de procesamiento remota
  • Lavar, secar, inspeccionar y clasificar la arena
  • Transportar arena por vía férrea y/o camión

El transporte por vía férrea o camión son vulnerables: las vías han sido interrumpidas con bloqueos y con cables de puenteo, aunque los incidentes aislados no tienen resultados extensos o de larga duración. Al estar descentralizado el transporte de camión, normalmente resulta difícil causarle un impacto. Sin embargo, en el 2019, los analistas de la industria esperan alrededor de 6,000 viajes redondos de camión de arena por día desde las instalaciones de concentración en las minas de arena de Permian hasta las cuencas de Midland y Delaware. Las carreteras en la vecindad del grupo de minas se transforman en cuellos de botella potenciales.

El suministro de arenas para fraccionamiento es quizás más vulnerable en las etapas que dependen de la electricidad, incluyendo el periodo que pasa en la banda transportadora, en las plantas de procesamiento y durante la carga y descarga de vagones y camiones. En cuanto los electrones dejan de luir, también se para la arena. La industria se mueve cada vez más hacia las operaciones de línea de ensamble, lo cual mejora la eficiencia cuando todo trabaja como lo planeado, pero, por otro lado, la hace fácilmente susceptible a los fallos en cascada. Cuando los sitios de fracking penden de una logística Justo a Tiempo para la entrega de arena, los retrasos extraordinarios pueden imponer costos desproporcionados. RBN Energy explica que3:

La fracturación hidráulica de un pozo típico de Permian con un desarrollo lateral de 3,000 metros requiere de 12,500 toneladas de arena de frac, suficiente arena para llenar más de 500 camiones de arena. Esa arena debe de estar lista para el momento en que sea solicitada, entregada, descargada, almacenada y preparada para la mezcla y uso. De no ser así, la competencia de pozos y el principio de producción podría retrasarse o podría suspenderse el proceso de fracturamiento después de iniciado, con lo que cometerían un pecado mortal en el mundo del esquisto.

Manejar un flujo fijo de entregas de arena de frac a los múltiples sitios de Permian y demás sitios de esquisto equivale al control de tráfico aéreo […] Los objetivos son la minimización del tiempo de transporte y tiempo de espera, ya sea en la mina de arena (cuando se recoge la arena) o en la entrega, donde hay filas largas que pueden varar durante muchas horas a los conductores si el ritmo de entrega no se maneja adecuadamente.

Los problemas en sitios de carga centralizados pueden impactar muchos sitios de frac. Por ejemplo, la mina Black Mountain Sand4:

Se necesita un ejército de camiones para transportar las grandes cantidades de arena a los sitios de construcción de los pozos. Y necesitan meter y sacarla de las minas eficientemente. Un sistema automatizado que sabe alimentar el tipo de arena a cada camión acelera el proceso. Aun así, los camiones llegan a tal velocidad que la línea se puede respaldar rápidamente. Recientemente, la línea se movía profusamente. En un día muy ocupado, puede llegar hasta los 100.5

Un bloqueo de activistas, un apagón eléctrico, irrupciones al equipo de montaje, o daños al software o hardware del sistema automatizado podría reducir las cargas de embarque hasta que sean mucho menos eficientes, incluso quizás lograr la clausura definitiva.

Panorama general

A partir de los inicios del 2019, la minería de arena para frac está en su fase de caída6 del ciclo de productos típico de auge y depresión. Muchas minas han permanecido en espera.7 La falla de suministro de una mina o planta de procesamiento se reemplaza con relativa facilidad a partir de las otras; si la intervención activista obliga a la mina o planta a la clausura, los sitios en espera podrían reinstaurar su producción para suministrar la demanda. Fijar como objetivo a minas, plantas o transporte descentralizado se clasificaría como ataques de merma, los cuales improbablemente lograrán un impacto sistémico.

En contraste, los sitios de carga de camiones son cuellos de botella en el transporte desde antes de que se manden a los sitios dispersos de perforación. El fallo en estos centros retrasaría el suministro crítico de arena a las multiples operaciones de frac al mismo tiempo, por lo que tienen mayor probabilidad de desatar un fallo en cascada.


  1. US Silica Q4 2018 Earnings Call
  2. Arena de Frac: ¿Cómo se extrae?, “Frac sand: How is it mined?
  3. The Frac Sand Revolution” part 4, 16 de abril de 2019
  4. Proceso de embarque de la arena de frac en Black Mountain Sand, “Frac Sand Load-in Proccess” at Black Mountain Sand
  5. La arena sin valor de hace dos años trae al oeste de Tejas miles de millones”Worthless Just Two Years Ago, West Texas Sand Now Brings in Billions”, 10 de julio de 2018
  6. Excedente del tamaño de Tejas de arena de frac significa una reducción en los precios del 19% “Texas-Size Glut of Frack Sand Means 19% Drop in Prices”, 6 de febrero de 2019
  7. Conforme la escasez de petróleo de oleoductos se ralentiza, los mineros absorben pérdidas “As pipeline shortage slows Permian output, sand miners take hit”, 27 de septiembre de 2018

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